陳省身精神的特色──從題詞「老馬識途」談起(葉 豐)

上世紀八十年代,筆者以中年在德州超導中心(Texas Center for Superconductivity in University of Houston)屬下研究所再學習,自當倍加努力;因而常「沉浸」於實驗室與圖書館而「不能自拔」。有一次查閱文獻着實乏了,就隨意瀏覽書刊放鬆一下;當翻閱到一大冊《數學群英》(Mathematical People)時忽見「老馬識途」幾個蒼勁的毛筆字赫然嵌在一篇訪問記中,頓時精神為之一振:「是陳省身的題詞!」(「老馬識途」原是陳省身為數學家韋伊(André Weil)的名著《數論》所題詞。)
「江山代有才人出,各領風騷數百年。」按照諾貝爾物理學獎得主楊振寧的觀點,陳省身是數學史上繼歐幾里德、高斯(Johann Carl Friedrich Gauss)、黎曼(Georg Friedrich Bernhard Riemann)、嘉當(Élie Joseph Cartan)之後劃時代的幾何學家。對此先生一向不予承認,而上述題詞卻反映了他的自我評價。
如追溯到上世紀四十年代以前,幾何學在美國之前「途」原是迷茫的。自從先生一九四四年在普林斯頓高等研究院(The Institute for Advanced Study in Princeton)發表關於「高斯—博內公式的簡單內蘊證明」的論文以來,為整體微分幾何所作的重大研究成果(包括「陳示性類」)已在「三分之二的數學領域」得到運用(轉引丘成桐語,見於《中國青年報》,二○○四年)。毫無疑義,研究現代微分幾何之「途」正是由先生登高望遠,率先與學生、同仁一起開拓出來的,正所謂「地上本沒有路,走的人多了,便成了路。」雖然題詞時年逾古稀,但先生並非「伏櫪」而歎「志在千里」之「老驥」,而是引領着眾多青年「千里馬」繼續奮進的「識途老馬」。一直到九十三嵗生命的最後時光,先生仍在為解答重大幾何難題殫精竭慮─他應是當時世上獨一無二的「老馬」吧!
題詞表明先生頗以傳承中華傳統文化為榮。海內外學人亦常將他的學術成就與所汲取的中國古典哲學思想相聯繫,由此我們自然會想:先生的精神世界究竟有何個性特色呢?

開創微分幾何 為人淡泊名利
「乘長風破萬里浪」,先生七十餘年的數學生涯留下了沒有拐點的圓滿軌跡。有人曾問他何以能如此持續深入地把研究做好──「年青時就要充分考慮,立好志向,貫徹一生。」

 

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